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Cobalt etLithium, les deux minéraux stratégiques de l'année

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ShtfPlan
Publié le 18 janvier 2017
2214 mots - Temps de lecture : 5 - 8 minutes
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Le cauchemar qui hante les fabricants de véhicules électriques qui rêvent de production de masse est un véritable rêve éveillé pour les explorateurs de dépôts de cobalt et de lithium tels que LiCo Energy Metals (TSX:LIC.V; OTCQB:WCTXF), qui développe aujourd’hui un projet majeur au Chili, à une heure où les réserves de cobalt et de lithium, les deux minéraux les plus importants de notre époque, s’avèrent limitées.

Si vous pensez que le prix du lithium va grimper parce que l’avenir de l’offre semble compromis face à l’explosion de la production de véhicules électriques, vous serez certainement surpris d’apprendre que le cobalt est tout aussi important que le lithium, sinon plus, pour notre avenir énergétique.

Les batteries lithium-ion dont Tesla (NASDAQ:TSLA) a besoin pour alimenter ses véhicules électriques utilisent, en termes de poids, plus de cobalt que de lithium. Et les fabricants ne pourront pas produire suffisamment de véhicules pour satisfaire la demande s’ils ne parviennent pas à obtenir suffisamment de minéraux pour leurs batteries.

Nous sommes à l’aube d’une révolution de la motorisation électrique : notre obsession pour les véhicules électriques alimentés par des batteries au lithium se poursuit à un rythme soutenu, et le Powerwall et les solutions de stockage énergétique ne sont pas simplement des idées futuristes – ils s’intègrent dans notre monde de demain.

Dans ce contexte de bouleversement global, les batteries au lithium sont en tête de la course, et LiCo Energy Metals est stratégiquement positionnée pour prendre part au coup énergétique. Mais le véritable coup, pour cette petite société minière, est sa nouvelle acquisition (son option récemment annoncée sur une propriété chilienne, désormais sujette à l’approbation du TSXV) au cœur de l’artère principale de lithium du Chili – une propriété entourée par les mines des plus gros producteurs du lithium le moins cher au monde.

Voici cinq raisons pour lesquelles garder un œil sur les projets d'exploration de cobalt et de lithium de LiCo :

1. Chimie critique : le coup du cobalt

Le projet Teledyne Cobalt de LiCo est un projet avancé de lithium à forte teneur situé au cœur de la région minière canadienne de l’Ontario. Il couvre plus de 11 concessions sur 1.368 acres, et dispose déjà de 25 millions de dollars canadiens d’infrastructures.

Voilà pourquoi cela a la plus grande importance : nous avons besoin de plus de cobalt que les réserves dont nous disposons aujourd’hui, et la production de masse de batteries au lithium dans les giga-usines du monde nécessite en fait plus de cobalt que de lithium.

Le cobalt devrait gagner encore plus de valeur que le lithium, parce que près de 95% du cobalt produit aujourd’hui provient de mines de cuivre et de nickel. Sa production est donc très dépendante de la demande en cuivre et en nickel, ce qui signifie qu’il sera difficile d’en obtenir à un prix bon marché.

Les chiffres parlent d’eux-mêmes. En 2015, l’industrie des batteries représentait 41% de la demande globale en cobalt, selon le Cobalt Development Institute (CDI). En revanche, au cours des dix prochaines années, le CDI s’attend à voir passer ce pourcentage à 65%, un niveau qui sera insoutenable à moins que de nouvelles réserves de cobalt soient découvertes et exploitées.

C’est pourquoi il s’agit d’un secteur clé pour les nouveaux explorateurs qui prennent pour cible des terrains supposément riches en cobalt dans le but de prendre pleinement part à cette révolution énergétique et à une équation de l’offre et de la demande qui présente tous les signes d’une famine.

2. Cobalt et lithium : le duo le plus chaud au monde

Parce que les réserves futures de lithium et de cobalt menacent de plonger en-dessous de la demande croissante, l’objectif est de découvrir de nouvelles réserves de lithium et de s’implanter très tôt sur un marché à l’aube de ce qui n’est pas moins qu’une révolution énergétique.

Non seulement LiCo dispose d’un projet d’exploration de cobalt, elle possède aussi deux projets de lithium, le Dixie Valley Exploration Project et le Black Rock Desert Project, tous deux situés dans le Nevada – le point zéro du boom du lithium.

Dixie Valley et Black Rock Desert n’en sont qu’aux premiers stades conceptuels du développement de mines de saumure de lithium, mais sont situées dans une région inégalée. Pour ce qui est de Dixie Valley, LiCo dispose de plus de 348 gisements concédés sur environ 7.000 acres. A Black Rock, elle dispose de 128 gisements concédés sur 2.600 acres (sujets à l’approbation de TSXV).

La ruée sur les terrains bat déjà son plein dans le Nevada, et la géologie de la région est excellente. Autour de Clayton Valley se trouvent des champs de lithium tectoniquement actifs, entourés de failles. Le Nevada est aussi l’Etat dans lequel se trouve la seule mine de lithium en production des Etats-Unis – Silver Peak Mine, qui appartient à Albermarle (NYSE:ALB). C’est là que convergent les sociétés qui cherchent à intégrer le secteur du lithium, et c’est aussi là que se trouve la giga-usine de Tesla.

3. Une offre plus serrée que jamais

La hausse des prix au comptant survenue cette année en Chine, qui est venue s’ajouter à la flambée de la demande en batteries au lithium et en solutions de stockage énergétique, laisse supposer une pénurie potentielle – un problème euphorique pour les sociétés d’exploration, qui a ouvert le secteur à de nombreux nouveaux arrivants.

Tesla a inondé le marché américain de son dernier modèle, et les véhicules électriques sont déjà une source de profits en Norvège. Ils devraient bientôt le devenir aux Pays-Bas, en raison des nouvelles législations qui exigent que toutes les voitures en circulation dans le pays soient électriques avant 2025. En Asie aussi, les véhicules électriques font exploser la bulle sur les voitures traditionnelles.

Volkswagen (OTCPK:VLKAY) s’attend à ce que d’ici 2025, 25% de ses ventes d’automobiles concernent des véhicules électriques, et le Conseil mondial de l'énergie s’attend à ce qu’une voiture sur six soit électrique avant 2020. Selon Bloomberg, d’ici à 2022, les voitures électriques seront moins chères que les voitures traditionnelles.

Et avec les douze projets de construction de giga-usines à l’échelle du monde, nous pouvons nous attendre à une équation de l’offre et de la demande largement en faveur des nouvelles sociétés minières. Il n’y a pas que Tesla : LG Chem (OTC:LGCEY), Foxconn, BYD (OCTPK:BYDDY) et Boston Power construisent tous de nouvelles usines, qui demanderont des quantités monumentales de lithium et de cobalt dont nous ne disposons tout simplement pas aujourd’hui.

En 2015, l’industrie des batteries représentait 35% de la demande globale en lithium, selon l’United States Geological Survey (USGS). Sur l’année, elle a acheté 11.375 tonnes de lithium raffiné. Et puis il y a le cobalt, dont la situation est plus impressionnante encore, du fait que les usines de batteries n’aient même pas encore commencé à produire. Selon le Cobalt Development Institute (CDI), l’industrie des batteries a représenté 41% de la demande globale en cobalt en 2015, soit environ 40.600 tonnes.

Parce que LiCo dispose de projets d’exploration de cobalt et de lithium, il est difficile de trouver une junior minière mieux positionnée pour tirer avantage de la réalité fondamentale de cette révolution énergétique.

4. Flambée des prix au comptant

Le prix au comptant du cobalt a gagné 40% depuis le mois de mars, et plus de 20% au cours du semestre précédent.

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En 2015, le prix du cobalt a plongé d’un trimestre sur l’autre, avant d’enregistrer une reprise entre le deuxième et le troisième trimestre de 2016. Son prix fluctue aujourd’hui entre 28 et 30 dollars par kilo. Roskill s’attend à voir la demande en cobalt grimper d’environ 5% par an, et la demande en cobalt de l’industrie des batteries Li-ion devrait gagner environ 7% par an jusqu’en 2025.

Les prix actuels sont également soutenus par la fermeture temporaire de certaines mines clés. Nous faisons face à des pénuries potentielles dès ce début d'année. Le marché est plus serré que jamais, et continue d’encourager une hausse de prix.

Le prix au comptant du lithium a plus de triplé en quelques mois au début de l’année 2016, jusqu’au mois d’avril, après quoi il a légèrement baissé.

Bien qu’il puisse y avoir des hauts et des bas, la tendance haussière du prix du lithium ne présente aujourd’hui aucun signe de ralentissement, le minéral étant au cœur de ce qui sera visiblement une révolution énergétique. En 2015, la consommation de lithium a presque triplé. Depuis 2010, le marché a gonflé de 10.000 tonnes par an, une croissance qu’il doit au secteur des batteries au lithium. Le prix du lithium est en hausse depuis la deuxième moitié de 2015, et les prix des contrats de court terme sont en hausse depuis la première moitié de 2016. Pour ce qui concerne 2017, si tant est que les négociations actuelles de contrats aboutissent, nous pouvons nous attendre à une moyenne de 10.000 dollars pour l’hydroxyde de lithium et de 15.000 dollars pour le carbonate de lithium.

5. Empreinte stratégique, minéraux stratégiques

Tout le monde entend parler depuis des mois du nouveau boom du lithium – dans la sphère énergétique, on ne parle plus que de lui. Mais le cobalt est un secret bien gardé. Il est l’ingrédient qui transformera les nouvelles sociétés minières en barons des minéraux. LiCo représente le meilleur des deux mondes, avec une empreinte stratégique sur les deux éléments clés qui seront cruciaux pour la révolution énergétique.

Cette société canadienne comprend qu’à l’heure d’aujourd’hui, tout est question d’exploration et de découvrir de nouveaux dépôts.

La société dispose d’1,8 million de dollars canadiens, et a lancé un programme d’exploration de 700.000 dollars canadiens sur sa propriété de cobalt.

Pour les investisseurs, il est très important qu’il s’agisse ici d’un projet basé à 100% sur le cobalt – le cobalt n’est pas seulement un sous-produit de mine de cuivre ou de nickel. C’est ce que demande le côté de l’offre, et ce que LiCo est sur le point d’apporter. Parce que l’Ontario compte parmi les premières régions minières du monde, l’intérêt se développe autour de la région, susceptible de mener à une ruée vers les terrains similaires à celle qui a eu lieu dans le Nevada pour le lithium. A mesure que les jours passent, ces propriétés gagnent de la valeur.

Et tout ne s’arrête pas à ces trois propriétés du Nevada et de l’Ontario. Il existe quelque part un pays des merveilles géologique encore intact, et le temps est venu de partir à sa recherche.

LiCo vient d’annoncer la signature d’une lettre d’intention d’acquérir un projet d’exploration majeur dans la région chilienne de Salar de Atacama, qui représente aujourd’hui 37% de la production globale de lithium. Cette annonce devra être approuvée par le TSXV, et une fois qu’elle le sera, LiCo pourra obtenir jusqu’à 60% des intérêts du projet Purickuta — pour s’exposer à l’une des plus grosses réserves de lithium au monde. Le projet couvre 160 hectares, et compte parmi la poignée d’exploitations autorisées dans la région.

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Cliquez ici pour accéder aux cartes

La mine est entourée de grosses sociétés productrices de lithium, et est au cœur d’une exploitation existante appartenant à Sociedad Quimica y Minera (SQM). A seulement trois kilomètres plus au nord se trouve la mine de CORFO (l’agence chilienne de développement économique). Il s’agit de la région du monde la plus riche en lithium, et nous n’avons découvert que la partie visible de l’iceberg. A 22 kilomètres au sud de ce projet, SQM et Albermarle ont développé d’importantes infrastructures qui produisent un total combiné de plus de 62.000 tonnes de carbonate de lithium chaque année. Ces mines représentent 100% de la production totale existante du Chili.

Pour une société minière à faible capitalisation boursière, nous pourrions penser que la situation ne pourrait pas être plus favorable – mais elle l’est. Le lithium de Salar de Atacama est plus facile et moins cher à produire que le lithium de n’importe quelle autre région du monde, en raison de la forte teneur des sols en lithium et en potassium, qui permet un très fort taux d’évaporation. La région profite aussi de très faibles taux de précipitation annuels.

L’arène dans laquelle a pénétré LiCo représente par définition une opportunité de production de ressource à moindre coût et une opportunité de production à moyen terme. Plus spécifiquement, elle s’est accaparée d’un terrain supposé être le plus riche en lithium au monde, et approche déjà de la phase de production, ayant développé des installations d’évaporation solaire, établi des équipes de travailleurs, et élaboré des systèmes de transport et autres infrastructures. Ce projet s’intègre parfaitement dans les capacités de la société à définir rapidement des réserves pour passer au développement d’infrastructures de production.

Si quelqu’un vous demande s’il est sensé pour une junior minière de s’aventurer sur le secteur du cobalt, répondez-lui d’un oui résonnant. LiCo s’est non seulement assuré l’accès à des cibles d’exploration clés – dans la région la plus riche en lithium du monde –, elle est aussi un nouvel arrivant sur le secteur du cobalt, et s’est couverte contre une demande future qui ne pourra que grimper. Les premiers arrivants sont généralement assez bien récompensés, c’est pourquoi je vous conseille de garder l’œil sur cette société ces prochaines mois, à mesure qu’elle développe ses projets d’exploration de gisements de minéraux de plus en plus demandés et de moins en moins disponibles.

 

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